Gregg Toland, maestro del objetivo

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Gregg Toland es el más innovador y creativo director de fotografía del Hollywood clásico y de todo el cine mundial. Estudió ingeniería en electricidad en una escuela técnica. A los 15 años dejó la escuela y se trasladó a Hollywood, donde se empleó primero en las oficinas de un estudio y después, al interesarse por las cámaras, como asistente del director de fotografía George Barnes. Debutó en la dirección en Bulldog Drummond (1929), codirigiendo con Barnes, con quien volvería a trabajar en otros ocho filmes. Cuando realizó su primer largometraje (Palmy days, 1931) sin Barnes, a los 27 años, se convirtió en el director de fotografía más joven de Hollywood.

Excelente profesional y con un interés continuo en la experimentación en técnicas lumínicas y fotográficas, se especializó en el uso de la profundidad de campo, los estudios techados, los claroscuros y los contrastes de estilo expresionista y en filmar en espacios reducidos. En 1939 ganó el Oscar a la mejor fotografía por Cumbres borrascosas, de William Wyler.

Cansado de las convenciones del cine comercial, encontró una mirada distinta en el debutante Orson Welles, con quien llegó a la cumbre de sus búsquedas experimentales realizando una obra de arte como Ciudadano Kane (1941). También trabajó en clásicos como Las uvas de la ira y Hombres intrépidos (1940), La loba o Bola de fuego (1941), o Los mejores años de nuestra vida (1946). En 1943, durante la Segunda Guerra mundial, codirigió con John Ford el documental bélico December 7th, que recoge los avatares de las tropas norteamericanas en el Pacífico tras el ataque japonés a Pearl Harbor y que gracias a la maestría de Toland logra convertir imágenes de combates y movimientos de tropas auténticos en perfectas tomas de cine bélico en technicolor.

Su fotografía era muy poco convencional para el rígido y conservador Hollywood de la época de los estudios. Innovó la imagen cinematográfica buscando nuevos efectos visuales que le ayudaran a potenciar las posibilidades del guión. La fotografía se convirtió con Toland en un elemento fundamental para dotar de significado a la imagen. “Cuando fotografiaba algo-decía Wyler-quería ir más allá de las luces y captar los sentimientos”. Su trabajo tenía una gran potencia visual y narrativa. Iluminaba los rostros de los actores no buscando la imagen bonita o estética de estos, sino una mayor profundidad emocional, la luz se convierte en un instrumento dramático por sí misma. Dotó a la imagen de contenido potenciando las posibilidades narrativas que la luz y las sombras le ofrecían y que hasta ese momento no habían sido realmente exploradas en Hollywood por ningún otro profesional.

Murió de un ataque al corazón a los 44 años mientras estaba trabajando.

22 comentarios sobre “Gregg Toland, maestro del objetivo

  1. Debo reconocer que en el mundo del cine, el oficio de director de fotografía es practicamente desconocido para mi, y no por ser precisamente poco importante, asi que me ha parecido una reseña tremendamente interesante, y viendo para que directores trabajó, y como lució en pantalla los films que nombras, sin duda, debió ser un personaje decisivo en el devenir del cine de la época.
    Estupenda reseña.
    Un abrazo

  2. Toland, este hombre se merecía un homenaje como el que le has dedicado, fue grande entre los grandes e intervino en clásicos de la historia del cine que sin él serían algo más pequeño, que no serían clásicos quizá… los directores de fotografía también son un poco olvidados en la historia del cine, pero ningún director que se precie se rodea de un director de fotografía sin más, lo busca bueno, el caso de Woody Allen, por ejemplo… Quizá cuando se plantea una película sería ideal que el director, el productor y el director de fotografía se reunieran para dialogar abiertamente, creo que sin una mano sabia en la dirección, financiación adecuada y un buen director de fotografía, aunque las interpretaciones sean buenas, no puede resultar una gran película, cojearía por alguna de las tres partes, tempo, detalles que se logran con dinero y aspecto visual, el color, la textura, la luz, que son las herramientas que maneja el director de fotografía. Saludos

  3. Iván, Samuel, el director de fotografía es de los pocos profesionales detrás de las cámaras que consiguen hacerse un nombre cuando la calidad lo permite: Toland, Almendros, del que ya hablamos aquí, Christopher Doyle, Gabriel Figueroa…
    Imprescindible papel en la sombra, y Toland se merece el reconocimiento.
    Abrazos sendos

  4. Qué poco sabemos los ciudadanos de a pie de todos los profesionales que trabajan en una película. Conocemos a los actores y poco más, en cuanto se habla de guionistas, directores de fotografía, técnicos de sonido… nos perdemos. Aunque hayan sido pioneros en su campo son unos desconocidos. Por eso cuando me preguntan si sé de cine siempre contesto que no, porque si me sacas de las películas que he visto y sus actores no sé nada. Aunque si sigo leyendo tu blog en un par de años podré decir que sí sé de cine.

    Besos.

  5. Tienes razón, Lucía. Es justamente una de las razones por las que me apasiona el cine, el hecho de que probablemente es la manifestación artística colectiva por excelencia; algunos oficios son más importantes o decisivos que otros dentro de un rodaje, pero es el engranaje de todos ellos lo que construye una buena o mala película. Intentaremos seguir recuperando a genios en la sombra.
    Besos.

  6. Hay otra gran virtud del cine, una maravillosa sensació cinéfila, al menos para un servidor, no importa cuanto veas, cuanto leas o cuanto sepas, siempre habrá cosas que descubrir en este mundo, y eso, me parece fascinante, un torrente continuo de información que descubrir, una maravilla vamos, para cualquier apasionado del cine.
    Saludos!

  7. Alfredo, amigo, sin duda un oficio poco reconocido pero imprescindible. Aquí, en nuestra tierra, tenemos a Josean y Javier Burbano, dos amigos fotobloggers que podían haber sido excelentes directores de fotografía. Aunque el cine es otra cosa.

    Excelente post y buena recomendación.

    Un abrazo,

  8. Excelente reseña.
    Como dice Lucía para los que vamos a pie es difícil abarcar todo aquello que hay detrás, todo el conjunto de piezas que conmponen un todo. Aunque en este caso destaca la fotografía: realizar la pesquisa de los que están detrás debería ser la addenda, o lo que viene a continuación.
    Pienso en la estupenda La Delaga Línea Roja, que tiene un tanto de primitivo, nostálgico… eso lo hace alguien muy avezado.

    abrazos,

  9. El eterno y siempre incompleto aprendizaje, Iván. Un abrazo.

    Diego, un oficio capital. Sin él el cine no tendría ni la forma ni el aspecto que tiene.
    Un abrazo.

    Malvisto, además es un oficio en el que la perfección se produce cuando no se nota que está ahí. Es un poco ingrato. Además, lo aparentemente más fácil suele ser lo más complejo: fotografiar una simple habitación, por ejemplo.
    Abrazos

  10. Al igual que muchos de los comentaristas anteriores desconocía a este hombre, gracias por acercarlo.
    Leyendo su biografía me llama la atención su formación, muy técnica. Buen ejemplo de como la ciencia y el arte no están reñidos sino que beben de las mismas fuentes, el ingenio, la creatividad.

  11. Minerva, tienes mucha razón, y los ejemplos en el cine son numerosos. Por ejemplo, el que para muchos es el mejor o más completo director de cine de todos los tiempos, Howard Hawks, del que hablaremos la próxima semana al cumplirse 30 años de su muerte, era nada menos que ingeniero técnico de mecánica, diseñaba coches y aviones, incluso fue piloto y ganó en las 500 Millas de Indianápolis.

  12. Es un placer leerte porque no descuidas nunca los detalles.Una película no es solamente del director.Siempre se suele mencionar su nombre,pero rara vez se comenta sobre el guionista,el director de fotografía,incluso,el operador entre otros.El director de cine nunca está solo,como un escritor.Necesita siempre de un equipo de confianza,familiar,etc.¿Qué le pasó a Fellini cuando le anunciaron la muerte de Nino Rota?¿Quién fue el director fetiche de toda la nouvelle vage? ¿Quién recuerda a Decaé?
    Extraordinario post,y muy necesario.Ha sido una gran suerte en conocerte mi querido Alfredo.
    Un abrazo.

  13. Gregg Toland fue uno de los más grandes. El trabajo que hizo con la profundidad de campo en El ciudadano es notable y marcó un antes y un después, ya que estandarizó prácticas que hasta entonces se utilizaban de manera muy desperdigada. La escena del intento de suicidio de Susan, la esposa de Charles Foster Kane, es notable en este sentido. No es por hacer autobombo, pero hace poco escribí algo sobre la película y destaqué el trabajo de Toland (se puede ver acá).

    Muy buen post. Hay que rescatar a estos tipos, porque no todo se centra en la figura del director.

    Saludos

  14. Francisco, la suerte, de haberla, entonceses mutua. Hay para todos los gustos, directores más metomentodo que cortan y pinchan en todo oficio (como Hitchcock) y otros que dependen de la maestría de sus técnicos en cuanto a los acabados. A veces el resultado final es achacable a los directores, y otras a su pesar.
    Seguiremos ocupándonos de técnicos y demás gente anónima.
    Un abrazo.

    Magda, fíjate la nómina de películas en las que trabajó, y lo que podría haber hecho aún si, como dices, no hubiera muerto tan joven.
    Abrazos.

    Andrés, le echo un ojo al enlace. Creo que es justo dar a estos profesionales el mérito que tienen.
    Saludos.

  15. Estoy muy contenta de encontrar esta reseña, estudio comuncación social periodismo pero me apasiona el cine … y ante todo la labor del director de fotografía …. yo sueño con ese puesto y sobretodo porque en mi poca investigación noto q son pocas las mujeres que se dedican a ello

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